英语是门“奇怪”的语言吗?

作者:赵悦 时间:2020-04-20 点击数:

英语是门奇怪的语言吗?或许当我们想要解释英语中的那些复杂的拼写规则,或者想要向某个学习英语的人解释it’s raining cats and dogs这类习语的意思时,会有许多人觉得它确实奇怪吧。不管怎样,教授或学习任何语言都不是一件容易的事。

但到底什么样的语言才是奇怪的呢?作为语言学家,我们的目标通常是在研究人类语言时尽可能保持客观。我们视自己为语言的科学家我们对人类如何使用语言提出假设,然后用语言的数据来进行验证。与所谓的语言警察不同的是,我们认为尽可能避免对语言作出价值判断是很重要的。

一些计算语言学家使用《语言结构的世界地图集》(WALS)中的数据,来探究哪些语言可能被认为是最奇怪的。这并不是一个简单的价值判断:他们对WALS网站上的来自世界各地239种语言的信息进行了系统地比较,目的是找出哪一种语言与其他语言拥有最多的不同之处。

在这项调查所覆盖的239种语言中,英语排名第33位。因此,与调查中超过80%的其他语言相比,英语显然具有更多的非典型性特征。

不过批评者认为,这项调查太过偏颇,因为它仅仅用到了世界上许多语言的少数一些特征。确实,英语有一些相较于许多其他语言来说都非常平常的方面,比如它主要遵循--的语序。

但接下来,让我们来看看英语的两个或许真的有些不寻常的特征。

1. 听起来很奇怪

对于许多其他语言的使用者来说,英语听起来可能有点奇怪。根据WALS的数据,在世界上的所有语言中,特有语音的平均数量大约为25-30个,它们被称为音位(能够区别意义的最小语音单位)。皮拉罕语(Pirahã)是巴西亚马逊地区的一种土著语言,它有着小到非同寻常的音位集合,只有8个辅音和3个元音:/i//a//o/。与此形成鲜明对比的是非洲南部的语言宏语(Taa),它具有100多个音位,包括许多不同类型的打击音。手语完全不使用声音,手势是由手势的形状、手的运动以及手势相对于手语者身体的位置组合而成的。

英语的音位大约有44个,这比许多语言都多,而且具体数字取决于你说的是哪一种英语。英语具有一组大到不同寻常的元音——大概有11个。根据WALS的数据显示,大多数语言的口语只有56个元音。这是英语拼写极其复杂的部分原因,它从罗马字母继承了五个元音字母( /a//e//i//o//u/),而说话者必须让这五个元音字母发出两倍以上的声音。

除此之外,英语也有一些相对古怪的辅音。在WALS调查的所有语言中,有两个英语辅音只出现在了不到10%的语言中,那就是分别出现在“bath”/θ/)和“bathe”/ð/)中用“th”表现的辅音。事实上,这两个音通常是儿童最后学到的声音,有些成人的英语变种中根本不使用这两个音。

2. “问题的问题

英语语法有时也很奇怪。英语会用不同的语序来区分疑问句和陈述句,这就意味着在陈述句中,句子的主语出现在动词之前。以“life is a box of chocolates”(生活就像是一盒巧克力)这句话为例,这个句子的顺序是主语(life,生命)后面跟着动词(is,是)。而在对应的疑问句“Is life a box of chocolates?”(生活是一盒巧克力吗)中,这些元素的顺序颠倒了。

WALS955种语言的调查中,只有不到2%的语言会使用这种和英语类似的语序变化来表达疑问。而超过50%的语言会添加一个疑问语气助词来区分疑问句和陈述句。例如在日语中,你可以在陈述句中添加一个疑问语气助词“ka”来将它转变成一个疑问句。(再比如汉语白话文中在陈述句后面添加。)

WALS调查的语言中,第二常见的策略是改变语调模式,比如将用于陈述句的降调改为疑问句的升调。与之形成对比的是墨西哥的一种土著语言Chalcatongo Mixtec,这是一种高度非典型的语言,它不会使用任何语法策略来区分疑问句和陈述句。

话虽如此,但要得出英语很奇怪或者不奇怪的结论是不可能的,因为我们无法得做出判断所需的所有数据。由于还有数千种语言尚未被包含在WALS的数据库中,这意味着它只能用于将英语与当今世界上约7000种语言中的一小部分进行比较。我们最终需要的是更多的语言文档,来让我们更好地理解世界语言惊人的多样性。


 

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